Les chevaux ressentent-ils de l'empathie ?

Les chevaux ressentent-ils de l'empathie ?

L'empathie est la capacité à comprendre et à partager les sentiments des autres. Voici ce que nous savons sur les chevaux et l'empathie.

Avez-vous déjà vu un cheval suivre tranquillement un copain calme dans la remorque mais devenir anxieux lorsqu'il est chargé seul ? Ou peut-être avez-vous déjà fait un tour de piste lorsqu'un cheval sursaute et tourne, faisant sursauter les autres aussi. Ce sont là des exemples de tamponnement social et de contagion émotionnelle - lorsqu'un individu est affecté par les émotions d'un autre¹,² ou les partage - et qui prouvent que les chevaux possèdent la capacité d'empathie.


Qu'est-ce que l'empathie ?

EMPATHIE | Laila del Monte


La contagion émotionnelle et le tampon social peuvent affecter le comportement immédiat et futur d'un animal¹. Chez les chevaux, ils déclenchent des réactions qui sont adaptatives sur le moment. Par exemple, un cheval peut s'enfuir sans s'exposer à une menace potentielle. Les chevaux peuvent également apprendre qu'une situation est sûre ou dangereuse en reproduisant la réaction émotionnelle qu'un autre cheval a eue dans la même situation, sans avoir à vivre directement l'expérience. Par exemple, un cheval peut rapidement apprendre à éviter un fil chaud après avoir observé un autre cheval le toucher et y réagir.

La capacité d'empathie est un mécanisme psychologique général qui joue un rôle fondamental dans le comportement coopératif et prosocial ³ le degré auquel un individu ressent de l'empathie en réponse à la douleur ou au plaisir d'un autre dépend de la situation. L'empathie semble être plus forte lorsque l'autre est socialement proche ou similaire et inhibée lorsque l'autre est un concurrent, un étranger ou différent.

De plus, certains individus sont fondamentalement plus empathiques que d'autres, et chez l'homme, les scientifiques ont établi un lien entre ces différences et l'activité cérébrale. Lorsqu'une personne qui ne ressent pas d'empathie entend parler d'une autre personne ou la voit souffrir, les zones du cerveau associées à l'empathie ne s'éclairent pas et, dans les cas extrêmes de psychopathie, les centres de plaisir du cerveau peuvent même devenir actifs.

Jusqu'à récemment, les chercheurs considéraient l'empathie et d'autres processus cognitifs d'ordre supérieur comme le domaine exclusif de la psychologie humaine², mais au cours de la dernière décennie, les découvertes issues des résultats d'études scientifiques ont brouillé la ligne de démarcation entre les humains et les animaux non humains.


Comment les animaux expriment-ils l'empathie ?

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Les états internes sont difficiles à étudier, car ils ne peuvent pas être observés directement. Cependant, le comportement peut donner un aperçu de ce que les animaux ressentent, pensent et savent. Les miroirs émotionnels, l'imitation motrice et les mouvements synchronisés sont considérés comme des preuves d'empathie primaire², et les réponses sont généralement inconscientes et immédiates. Les bâillements contagieux, les mouvements synchronisés et le suivi du regard sont des exemples de preuves d'empathie animale.

Les bâillements contagieux sont un exemple bien étudié d'imitation motrice qui a été liée à l'empathie chez les humains, les primates non humains et les carnivores. Les babouins gelada femelles imitent même avec précision différents types de bâillements.4 En revanche, les bâillements contagieux n'ont pas été signalés chez les chevaux. Les bâillements sont moins fréquents chez les chevaux et les autres ongulés que chez les primates ou les carnivores. Dans une étude récente comparant les chevaux domestiques et les chevaux de Przewalski, les chercheurs ont signalé que les bâillements se produisaient le plus souvent chez les étalons adultes et étaient associés à un stress social et environnemental.5 Les mouvements synchronisés et le suivi du regard sont courants chez les chevaux, mais les études systématiques de ces schémas moteurs imitatifs chez les chevaux font défaut.

Des études ont également établi un lien entre la conscience de soi et l'empathie, mais celle-ci requiert la capacité cognitive de se distinguer des autres qui va au-delà de l'appariement des états émotionnels.² Les humains, certains primates non humains, les éléphants et les dauphins font preuve d'auto-reconnaissance en utilisant le test du miroir. Dans la plupart des études, le test du miroir consiste à appliquer une marque de peinture sur le visage de l'animal. Les animaux qui se reconnaissent eux-mêmes regardent l'image du miroir et touchent ensuite la marque sur leur propre visage, mais ceux qui ne se reconnaissent pas eux-mêmes touchent la marque sur l'image du miroir ou réagissent à l'image d'une autre manière. D'après ce test, les chevaux ne semblent pas posséder d'auto-reconnaissance.

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Chez les chevaux, les miroirs sont souvent utilisés comme une forme d'enrichissement "social" et peuvent également être montés dans les manèges. Pendant plusieurs années, j'ai travaillé avec une jument, et chaque fois que nous passions devant le miroir le long d'un côté du manège, elle se pinçait les oreilles, puis donnait un coup de pied au mur à "l'autre cheval" qui se pinçait les oreilles en retour !

La capacité d'empathie est considérée comme un mécanisme psychologique fondamental de la prosocialité, dont la caractéristique est de prendre un risque personnel pour aider une autre personne en détresse. Cette aide ciblée nécessite la capacité mentale de prendre le point de vue de l'autre et est rare chez les animaux non humains ; elle a été documentée chez les grands singes, les dauphins et les éléphants³ mais ne se produit probablement pas chez les chevaux.

 

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La recherche scientifique comparative sur l'empathie et d'autres processus mentaux d'ordre supérieur chez les animaux s'est concentrée sur les parents les plus proches de l'homme. Tout comme les primates, les chevaux partagent de nombreuses caractéristiques sociales et éthologiques qui, pense-t-on, favorisent la capacité d'éprouver de l'empathie. Les chevaux sont très sociaux et vivent longtemps ; ils bénéficient de soins maternels prolongés, dont dépend le bien-être du poulain ; ils forment également des liens sociaux forts et durables avec d'autres chevaux, et les alliances étroites entre chevaux sans lien de parenté sont courantes. En liberté, les chevaux dépendent également du troupeau pour leur survie. Des recherches scientifiques plus poussées incluant les chevaux permettraient de mieux comprendre comment les animaux vivent et expriment leur empathie.
 

 

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